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Bilingual—The 17 year struggle for abortion rights in Argentina

Image: a crowd of pro-choice activists in Argentina hold up signature green handkerchiefs, by Gustavo Basso/NurPhoto via Getty Images

The 17 year struggle for abortion rights in Argentina

English by Ella Barnes

Two weeks ago, the Argentinian government voted to legalise abortion, after 17 years of protest and 13 failed bills presented by feminist groups from across the country. The bill that finally passed on 30th December 2020 ensures that any pregnant person will be able to access safe, legal abortion at up to 14 weeks of pregnancy and at any time after that in cases of rape or where the person’s life is in danger. It also lays out plans for an extensive sex education curriculum, in which abortion is spoken about as the right of any pregnant person and taught from a perspective that is scientific, secular and takes into consideration questions of gender. At the same time as this bill was passed, another bill was voted in, detailing a ‘1000 day plan’, which will provide better healthcare for mothers and children.

This bill makes Argentina only the third Latin American country to fully legalise abortion, a huge victory for the Argentinians who have been campaigning for abortion rights for almost two decades and a testament to the power of grassroots movements. It is a result of the work of the ‘National Campaign for the Right to Legal Safe and Free Abortion’, an umbrella organisation formed of hundreds of feminist groups at the country’s annual ‘National Women’s Meeting’ in 2005. The campaign’s first march happened that same year, under the slogan ‘Educación para decidir, anticonceptivos para no abortar, aborto legal para no morir.’ This translates as ‘Education to decide, contraceptives to not abort, legal abortion to not die.’ The viral hashtag #quesealey (let it be law) has also helped the movement gain traction, as have the now iconic green handkerchiefs worn by protestors which prompted the movement to be referred to as ‘The Green Wave’. 

Since that first march, they have presented 13 draft bills to parliament, all of which have failed. The last bill to be presented was in 2018 and was voted down by 7 votes. The then president Mauricio Macri was openly anti-abortion and it is thought to have failed due to this and to pressure from the Catholic Church. One of the key differences this time round was that the President Alberto Fernández and his vice-president Cristina Fernández-Kirchner were both in favour of the bill. At 4am on Wednesday 30th December, the votes were announced: 38 to 29, in favour of legalisation.

“Education to decide, contraceptives to not abort, legal abortion to not die.”

This campaign was not the first to take on reproductive rights in Argentina. It has precursors dating back to shortly after the fall of the Videla dictatorship in 1983. An iconic image shows María Elena Oddone climbing the stairs of the ‘Monument of the Two Congresses’ in Buenos Aires in 1984, holding a placard that reads ‘No to Maternity, Yes to Pleasure’, in a central square filled with protestors. In 1986, the first ‘National Women’s Meeting’ was held, which the lawyer and activist Nelly Minyersky, in an interview with UNESCO, identified as the origin of the campaign for abortion rights in Argentina. Minyersky described these meetings as a space for the discussion of the values, principles and organisation of feminist groups. Towards the end of the 1980’s, Dora Coldesky, a lawyer, unionist and militant feminist, set up the ‘Commission for the Right to Abortion’, one of the first groups dedicated to promoting the legalisation of abortion. The Commission focussed on the discussion and dissemination of certain facts, concepts and criticisms to do with abortion. Dora Coldesky was involved in the fight for abortion rights up until her death in 2009. Nelly Minyersky is 92 and has lived to see the movement’s victory.

As a traditionally Catholic country, there has been vocal opposition to the campaign for abortion rights. In the 1990s, under President Carlos Menem, a bill was presented to parliament which proposed that abortion be banned completely (at the time it was allowed only in circumstances of rape or if the person’s life was in danger). It was supported by the Catholic church and the president, but ultimately failed. In response to its failure, the archbishop instated a ‘Dia del Nonato’ (Day of the Unborn) on 25th March. The current most visible counter-movement to the campaign for abortion rights is the group ‘Salvemos las dos vidas’, which translates to ‘Save Both Lives’. On Facebook they declare their movement to be ‘Por el no nacido que tiene vida pero no lo dejan vivir’: ‘For the unborn who has life but isn’t allowed to live’.They are known for their use of blue handkerchiefs, which have been adopted by anti-abortion groups across the continent. They also gathered on 30th December outside the Presidential Palace, separated from the Green Wave protestors by barricades.

The National Campaign for the Right to Legal Safe and Free Abortion has allied itself with two other movements over the years, most recently the campaign against femicide which began in 2015 with the hashtag #NiUnaMenos (#NotOneLess). This movement was initially a reaction to the murder of 14 year old Chiara Perez, who was found buried underneath her boyfriend’s house. The autopsy discovered that she was a few weeks pregnant. #NiUnaMenos was used to protest the alarmingly high rates of femicide in Argentina. It soon moved from twitter onto the streets; their first mass demonstration was held in June 2015. Other Latin American countries followed suit, such as Brazil, which in 2018, was shaken by the murder of Marielle Franco, a City Councillor in Rio, who was shot by two former police officers, triggering marches across the country. The campaign for abortion rights allied itself with the Ni Una Menos campaign and joined their marches, as both movements identified the lack of access to safe, legal abortions as contributing to violence towards women and resulting in femicide; 3000 women have died from unsafe underground abortions in Argentina since the end of the dictatorship.

To support legal abortion is to oppose the interference of the authorities in the lives of citizens and to support the freedom of the individual, in a way which mirrors the cause of the Mothers of the Plaza de Mayo.

The green handkerchiefs worn by women’s rights activists across Latin America are a reference to a much older women’s movement; that of the ‘Mothers of the Plaza de Mayo’, who famously wore white handkerchiefs as a symbol of their cause. In 1977, under the dictatorship, mothers whose children had gone ‘missing’ (kidnapped, imprisoned and often murdered by the authorities) began a weekly march around the Plaza de Mayo in front of the Presidential Palace in Buenos Aires, as a means of protesting the disappearance of their children and the silence surrounding it. Forbidden from congregating in groups of more than three, they marched in pairs to avoid arrest. 

Thousands of women still march regularly around the Plaza, angry at the continued silence of the Argentine government when it comes to the crimes of the dictatorship. By paying homage to a protest movement that was founded under the dictatorship and opposed authoritarian rule, the National Campaign for the Right to Legal Safe and Free Abortion highlights the fact that legal abortion is ‘The Debt of Democracy’, as their 2010 slogan proclaimed. On the movement’s website ‘Aborto Legal’, they stress the fact that everyone should have the right to decide what happens to their bodies and manage their own lives. To support legal abortion is to oppose the interference of the authorities in the lives of citizens and to support the freedom of the individual, in a way which mirrors the cause of the Mothers of the Plaza de Mayo.

Argentina is something of a civil rights pioneer among Latin American countries; in 2010 it was the first to legalise same sex marriage, followed by Brazil, Uruguay, Colombia, Ecuador and Costa Rica. Now that Argentina has legalised abortion, it is possible that others may follow suit. Within Argentina, the next step will be to ensure that the policies set out in the bill are properly enacted. In an interview for Jacobin magazine, the 19 year old Argentinian legislator and activist Ofelia Fernandez, who was highly involved in the campaign, identified the importance of ensuring that hospitals are equipped to perform abortions safely and that the sex education curriculum is implemented to a high standard across the nation. She sees the focus of the Argentinian feminist movement shifting back to femicide and how to prevent it, as well as addressing trans rights and violence against trans people. The landmark victory for the Green Wave in Argentina must give momentum to the movement across the continent, where much remains to be done.

17 anos de lucha por la legalización del aborto en Argentina

Spanish by Akshat Pranesh

Hace dos semanas, el gobierno argentino votó en favor de la legalización del aborto, después de 17 anos de protesto y trece proyectos de ley presentados por grupos feministas por todo el país. El Proyecto, que aprobaron el día 30 de diciembre 2020, garantiza que cualquier persona gestante pueda acceder un aborto seguro y legal hasta las 14 semanas del embarazo. En casos de violación o peligro de muerte podrán hacer el aborto en cualquier momento. El Proyecto de ley también pone en marcha planes para un nuevo currículo, que enseña el aborto como un derecho para cualquier persona gestante y que habla del tema desde una perspectiva científica y secular, que toma en cuenta cuestiones de género. Junto con este proyecto de ley, aprobaron también otro ley que propone ‘un plan de mil dias,’ que va a proveer atención medica mejor para madres y hijos.

Este Proyecto de ley significa que Argentina es solamente el tercero país  latinoamericano en legalizar el aborto, lo que es una gran victoria para los Argentinos que han hecho campañas por casi 20 años, y es también un símbolo del poder de los movimientos populares. Esta victoria es resultado del trabajo de la campaña Nacional por el Derecho al Aborto Legal, Seguro y Gratuito, una organización extensa formada por miles de grupos feministas en la Reunión Nacional de Mujeres en 2005. La primera marcha de la campaña sucedió el mismo año, bajo el eslogan, ‘Educación para decidir, anticonceptivos para no abortar, aborto legal para no morir.’ El hashtag viral #quesealey ha ayudado la campaña a ganar fuerza. Los pañuelos verdes, que ahora están famosos, también han ayudado. A causa de estos pañuelos, el movimiento se conoce como ‘la Marea Verde.’ 

Desde entonces, el movimiento ha presentado trece proyectos de ley al parlamento, que fueron todos rechazados. El último que presentaron en 2018 perdió por siete votos. El presidente en aquella época, Mauricio Macri, estaba públicamente en contra del aborto, una razón importante por la que rechazaron el proyecto. Otres creen que fue rechazado por causa de la presión de la iglesia católica también. Una de las diferencias más  importante ahora es que el Presidente, Alberto Fernandez, y también su vicepresidenta, Cristina Fernandez-Kirchner, apoyaron el nuevo proyecto. A las 4 de la mañana el día 30 de diciembre, anunciaron el resultado. 29 en contra, 39 a favor de la legalización.

 ‘Educación para decidir, anticonceptivos para no abortar, aborto legal para no morir.’

 Esta campaña no era la primera en luchar por los derechos reproductivos en Argentina. Hay campañas precedentes que datan de 1983, poco después de la caída de la dictadura de Videla. Una imagen icónica muestra Maria Elena Oddone subiendo las escaleras del Monumento a los Dos Congresos en Buenos Aires en 1984, llevando una pancarta con el eslogan,  ‘No a la maternidad, si al placer’. Detrás de ella, se puede ver la Plaza central, que está llena de manifestantes. En 1986, tuvo lugar la primera ‘Reunión Nacional de Mujeres’. La abogada y activista Nelly Minyersky la describió como el origen de la campaña para los derechos al aborto en Argentina durante una entrevista con UNESCO. Hacia el final de los 1980s, Dora Coldesky, abogada, unionista, y feminista militante, creó la ‘Comisión por el Derecho al Aborto,’ uno de los primeros grupos dedicados a promover la legalización del aborto. La comisión se concentraba en la discusión y la diseminación de hechos, conceptos, y críticos en relación con el aborto. Dora Coldesky luchaba por los derechos reproductivos hasta su muerte en 2009. Nelly Minyersky tiene 92 anos: ha vivido para ver la victoria del movimiento. 

Ya que Argentina es un país tradicionalmente católico, había mucha oposición a la campaña para la legalización del aborto. Durante los 1990s, bajo el gobierno de presidente Carlos Menem, presentaron un proyecto de ley al parlamento que proponía la prohibición total del aborto (en aquella época era legal solamente en casos de violación o peligro de muerte). La Iglesia Católica y el presidente estaban a favor de la nueva ley, pero al final fue rechazado. En respuesta al rechazo, el arzobispo estableció un ‘Dia del Nonato’ – el día 25 de marzo. Hoy en día, uno de los mayores movimientos que opone la legalización del aborto es el grupo ‘Salvemos las dos vidas.’ En facebook dicen que su movimiento lucha ‘Por el no nacido que tiene vida pero no lo dejan vivir.’ Los manifestantes están conocidos por sus pañuelos azules, que ahora aparecen como símbolo de oposición a la legalización del aborto por todo el continente. Manifestantes de ‘Salvemos las dos Vidas’ también se congregaron en frente del palacio presidencial en Buenos Aires, el día 30 de diciembre, separados por barricadas de los manifestantes de la ‘Marea Verde’.

La campaña nacional para el derecho a aborto seguro y legal se ha unido con dos otros movimientos a lo largo de los años, más recientemente con la campaña en contra del femicidio que empezó en 2015 con el Hashtag #NiUnaMenos. Este movimiento estaba, al principio, una reacción al asesinato de Chiara Perez, una chica de 14 anos cuya cuerpo la policía descubrió enterrado debajo de la casa de su novio. La autopsia reveló que estaba embarazada de algunas semanas. Usaban el hashtag #NiUnaMenos para protestar la tasa alta de femicidio en Argentina. El protesto luego se trasladó a las calles, y la primera manifestación grande tuvo lugar en Junio 2015. Otros países latinoamericanos, como Brazil, siguieron su ejemplo. En reacción al asesinato en 2018 de Marielle Franco, consejera en Rio de Janeiro, que fue muerta a tiros por dos ex policías, había protestas por todo el país . La campaña para la legalización del aborto se unió con #NiUnaMenos y sus protestas, ya que han identificado una correlación entre la falta de acceso a aborto seguro y legal, la violencia contra las mujeres y femicidio. Según la estadística, desde la caída de la dictadura en Argentina, 3000 mujeres han muerto como resultado de abortos ilegales y peligrosos.

Apoyar al aborto legal es oponer la interferencia de las autoridades en las vidas de ciudadanes y apoyar la libertad del individuo, en una manera que refleja la causa para la que luchaban las Madres de la Plaza de Mayo.

Los pañuelos verdes llevados por los activistas feministas por todo America Latina hacen referencia a un otro movimiento de mujeres que data de la dictadura; el de las Madres de la Plaza de Mayo, que llevaban pañuelos blancos como símbolo de su lucha. En 1977, bajo la dictadura de Videla, las madres cuyos hijos habían ‘desparecido’ (secuestrados, encarcelados, y incluso asesinados por las autoridades) iniciaron una marcha de protesta semanal alrededor de la Plaza de Mayo, que está enfrente del Palacio Presidencial en Buenos Aires, a fin de protestar la desaparición de sus hijos. Dado que la dictadura prohibió que se congregasen en grupos de más de tres personas, marchaban en parejas. 

Todavía, miles de mujeres marchan frecuentemente alrededor de la plaza, todavía enfadadas por la silencia del gobierno sobre los delitos de la dictadura. El hecho de que la campaña nacional para la legalización del aborto hace referencia a un viejo movimiento contra el gobierno autoritario destaca el hecho de que el aborto legal es ‘La Deuda de la Democracia,’ como proclamaba su lema de 2010. En la página web ‘Aborto Legal,’ enfatizan el derecho de todes a decidir lo que pasa con sus cuerpos. Apoyar al aborto legal es oponer la interferencia de las autoridades en las vidas de ciudadanes y apoyar la libertad del individuo, en una manera que refleja la causa para la que luchaban las Madres de la Plaza de Mayo.

Argentina es un pionero en América Latina cuando viene a los derechos civiles; en 2010 fue el primer país en legalizar el matrimonio homosexual, seguido por Brazil, Uruguay, Columbia, Ecuador y Costa Rica. Ya que Argentina ha legalizado el aborto, es posible que los otros sigan su ejemplo. Dentro de Argentina, el próximo paso es asegurar que se realicen adecuadamente los reglamentos del Proyecto de ley. En una entrevista con la revista ‘Jacobin,’ la legisladora y activista Ofelia Fernandez, que tiene 19 anos y se involucraba mucho en la campaña, identificó la importancia de asegurar que los hospitales tengan el equipo correcto para realizar los abortos sin peligro y que implementen la enseñanza del nuevo currículo de educación sexual por todo el país. Según ella, el movimiento feminista en Argentina ahora se concentrará más en el femicidio y como prevenirlo, y también en los derechos trans y la violencia hacia las personas trans. La victoria emblemática de la Marea Verde en Argentina tiene que dar ímpetu al movimiento en todo el continente, donde todavía hay mucho que hacer.

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